Entrevista exclusiva: el jefe de diseño de Norton Motorcycles apunta a Ducati

Es cierto que Norton apuntando a Ducati es una aspiración muy, muy audaz. Teniendo en cuenta que el nombre de Norton es sinónimo de bancarrota y turbulencia financiera, así como de hermosas motocicletas, se le perdonará que tome el renacimiento actual de la marca con un puñado de sal. Hablé con un refrescante y sincero jefe de diseño de Norton Motorcycles, Simon Skinner, a través de una videollamada, quien dijo que esta vez será diferente. Si bien hay una increíble cantidad de sesgo en esa afirmación, esta vez hay evidencia en otros lugares para respaldarla.

En enero de 2020, Norton entró en el equivalente del Reino Unido al Capítulo 11 de la bancarrota. En abril siguiente, la marca británica fue comprada por el tercer mayor fabricante indio de motocicletas, TVS Motors. Ahora, Norton tiene una nueva fábrica temporal en Birmingham, Reino Unido, está en una ola de contrataciones y, como dice Skinner, “los grilletes se han soltado, en términos de diseño e innovación”. Si esto suena familiar, hay tramas similares en jaguar land rover con Tata y Volvo y Loto a través de Geely. El éxito no está garantizado, pero tener un recurso potente como TVS ciertamente ayuda.

Hablando con Skinner, quería saber cómo Norton planea no solo enfrentarse a Ducati y convertirse en su igual británico.

Bryan Campbell: ¿Está Norton buscando seguir el ejemplo de Ducati en la creación de un punto de entrada accesible con un modelo estilo Scrambler combinado con motos deportivas de primer nivel?

Simón Skinner: Absolutamente. Ya hemos diseñado la gama de motocicletas bicilíndricas en paralelo de 650 cc, la Atlas Nomad y la Ranger, y son comparables a la Ducati Scrambler. La nuestra es probablemente un poco más moderna, un poco más capaz en términos de geometría y peso de la bicicleta. Tenemos un motor ligeramente más pequeño con el de 650 cc en comparación con el de 800 cc de la Ducati, pero tiene la misma potencia.

Las bicicletas en la clase de “estilo de vida” tienden a ser más estilo de vida que capaces. Donde las Ducati son un poco de ambas, con la Desert Sled inclinándose hacia el extremo más capaz del espectro. El Norton Ranger es muy similar al Desert Sled en ese aspecto.

campbell: Tradicionalmente, Norton ha sido un fabricante de pequeño volumen. ¿El enfoque de la nueva instalación está destinado a contrarrestar esa tendencia?

Desollador: Si. No se me permite entrar en los números, pero televisores ya ha invertido grandes sumas en el negocio y la nueva instalación en Birmingham, en el Reino Unido, es una instalación temporal. Tiene 75,000 pies cuadrados, pero aún es solo temporal durante 3 a 5 años mientras encontramos un hogar más permanente en el área local. Las TVS tienen aspiraciones de volumen no muy lejanas a las cifras de producción de Ducati. Sin embargo, la instalación temporal actual puede manejar hasta 7,000 bicicletas por año.

campbell: El año pasado, especialmente en los Estados Unidos, las motocicletas ADV y las deportivas duales despegaron y parte de eso se debe a lo que esas motocicletas pueden ofrecer a su precio. El valor de inversión es innegable. Si Norton está buscando capitalizar esa marea creciente, ¿dónde estará la barra de entrada de la marca?

Desollador: Un Atlas Nomad cuesta poco menos de £ 10,000 y ese es nuestro modelo de nivel de entrada. Si bajamos de eso, solo el tiempo lo dirá, pero generalmente depende del volumen que podamos lograr. Nuestro volumen nunca estará al nivel de decir, honda, pero para obtener la combinación de lujo y volumen que perseguimos, estará cerca del precio de Ducati. Y no puedo vernos caer por debajo de eso, al menos no mientras construimos la marca nuevamente.

campbell: Alejarse un poco de los fríos números duros. En términos de diseño, ¿de dónde se inspira Norton?

Desollador: Norton, tradicionalmente, es una empresa innovadora, vanguardista y moderna. Algunas personas pensar Norton una empresa clásica, pero no lo es en absoluto. La Norton Commando, cuando se lanzó en 1968, era la superbike más rápida del mundo y las bicicletas con chasis Manx dominaban las pistas de carreras año tras año. Todo se debe a la tecnología y la innovación que se utilizó. Ahí es donde Norton debe estar nuevamente.

Así que, desde la perspectiva del diseño, he contratado a un grupo diverso de diseñadores y he creado un entorno en el que pueden prosperar. Nos inspiramos en todas partes, pero miramos el pasado: las señales de diseño, las señales de estilo, el espíritu detrás de la marca, donde las Norton tienden a ser bajas, elegantes, tienen una fuerte línea de carácter en la bicicleta y son realmente evocadoras. .

Pero, por otro lado, debemos ser una empresa moderna de la misma manera que Ducati es una empresa moderna. Han logrado mucho en la historia, pero eso no significa que hagan que cada moto parezca un 916. Tenemos que ir más allá. Para volver a los días de gloria de Norton, debemos ser innovadores y estar a la vanguardia de la tecnología y el diseño.

También es natural mirar a la industria automotriz porque es muy avanzada y se le dedican muchos recursos, en términos de tecnología y diseño. La gran diferencia es que una motocicleta es más un proyecto integrado de diseño e ingeniería. Un automóvil está revestido de metal y plástico y toda la ingeniería ocurre debajo. Mientras que en una motocicleta, todo está a la vista, por lo que hay muy pocos componentes que no sean a la vez funcionales y estéticos.

Mi objetivo es crear un entorno y un proceso dentro de Norton que combine ingeniería y diseño. Ahora tenemos el recurso en TVS y podemos tomar ese espíritu de diseño e ingeniería y darle algo de poder. Los grilletes se han soltado.

campbell: Las comparaciones y la competencia con Triumph serán ineludibles. En términos de enfoque de producto, ¿Norton se centrará en motos de estilo vintage además de motos deportivas modernas, de forma similar a la estrategia actual de Triumph?

Spariente: Para nosotros será al revés. Vamos a hacer motos modernas. Eso es un hecho. La pregunta es, ¿vamos a las motos clásicas? Si nos mantenemos completamente fieles al espíritu de innovación y modernidad de Norton, entonces no hacemos bicicletas clásicas. Pero seamos honestos, hay un mercado enorme para motos como la Triumph Bonneville y sería una locura ignorarlo.

Dicho esto, si lo más seguro es que estemos en el espacio del diseño moderno. Si hacemos una sport tourer, una ADV o una sportbike, todas serán motos modernas.

campbell: Haciendo comparaciones de la industria automotriz, parece que Norton está en la misma posición que Volvo y Lotus cuando llegó Geely y proporcionó fondos y recursos. ¿Es esa una evaluación justa?

Desollador: Está. Obviamente, tenemos un nuevo propietario y nuevos accionistas a los que responder y todo lo que necesitamos hacer debe ser comercialmente viable. Pero, al mismo tiempo, TVS reconoce que tenemos verdadero talento dentro del equipo de Norton que nunca ha tenido la oportunidad de dejarse llevar. También similar a cuando Tata se enfrentó a Jaguar Land Rover, nos permite la libertad de operar y nos brinda conocimiento y personal, por lo que los recursos van más allá de simplemente poner dinero en el banco.

campbell: Se podría argumentar que la angustia financiera es casi tan sinónimo del nombre de Norton como lo es el de motocicletas hermosas y rápidas. Tener TVS como recurso es una forma de ayudar a mitigar que la historia se repita, pero ¿cómo planea Norton sacudir esa reputación?

Desollador: Es cierto que Norton ha pasado por el molino, por así decirlo, y curiosamente, como marca, siempre ha salido ganando con una buena reputación. Independientemente de quién sea el propietario de Norton, siempre han entendido lo que significa la marca y creo que esa es la fuerza de la marca.

Norton ha tenido altibajos financieros a lo largo de los años y este es el capítulo más reciente. Los televisores se ven a sí mismos como los guardianes y custodios de la marca, no como los propietarios, y eso es un alivio bienvenido. Podrían haber tomado una motocicleta sin sentido de 200 cc, colocarle una insignia de Norton y cobrarle unos dólares más. Lo que realmente quieren hacer es darle estructura y estabilidad a Norton y tener la mentalidad de que deben cuidarlo para las generaciones futuras.

La calidad se filtrará en el producto porque TVS no comprometerá sus creencias por Norton. Quieren construir una motocicleta que lidere el mundo en innovación, tecnología, diseño y calidad. No sucederá de la noche a la mañana, pero esa es la visión. Es un desafío, sin duda, pero TVS tiene ese deseo e impulso.

campbell: ¿Cómo es el cronograma de producción con esos objetivos en mente?

Desollador: Tenemos alrededor de 18 meses antes de que el nuevo producto comience a filtrarse. Pero necesitamos un poco de tiempo para adoptar completamente la nueva calidad, procedimientos y procesos de ingeniería. Cuando lancemos en mayo y comencemos la producción, esas bicicletas serán las Norton de la más alta calidad jamás construidas en más de una década, si no nunca. Lo estamos dando paso a paso y va a llevar un tiempo tener los procesos en su lugar, la estructura y conseguir a las personas adecuadas en el equipo.

Cuando entramos en administración, teníamos 55 empleados. Ahora tenemos 125 y todavía estamos contratando y eso sin vender motocicletas todavía. Esa es una declaración de la intención y la inversión de TVS: quieren poner a la gente en su lugar para hacer de esta la mejor marca del mundo y fabricar las mejores motocicletas del mundo.

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