HARDLY ABLE, SON: Por qué las Harleys son las mejores y las peores motocicletas del mundo

Es el verano de 1915, y el recién famoso piloto de motos Otto Walker cruza la línea de meta en el evento Dodge City 300 para reclamar la victoria. Harley Davidson está en la cima del mundo y ha nacido una nueva leyenda del motociclismo; una marca legendaria que sigue siendo un nombre familiar casi 110 años después. Realmente parece que la fortuna de Harley será dorada por los siglos de los siglos.

Ahora es 1981, y un dentista del Medio Oeste de mediana edad con sobrepeso se ha detenido al costado de la interestatal porque su era de AMF deportivo se ha portado muy mal. Con un manejo como un bote y una serie de otros problemas irritantes que plagan la nueva bicicleta, maldice en voz alta acerca de gastar su dinero en un vehículo que estaba destinado a ser un regalo para sí mismo por aguantar a todos esos niños gritones y pacientes necesitados. Ahora la bicicleta se detiene después de negarse a funcionar en ralentí.

Otto Walker en su apogeo Harley. Fuente de imagen: moto de archivo.

Gritando, inclina la moto para desplegar el caballete lateral solo para descubrir que las vibraciones del motor lograron aflojar los pernos, de modo que ahora cuelga sin fuerzas debajo de la moto. Tomado por sorpresa por el mal funcionamiento, él y la bicicleta caen de lado para diversión del tráfico de cuatro ruedas que pasa. Pero, ¿cómo una empresa tan prometedora desperdició una posición tan dominante y llegó a las profundidades absolutas del odio a la marca? ¿Y podrán volver a abrirse camino? Vamos a averiguar.

Una breve historia de Harley-Davidson

Gracias en gran parte a la Primera Guerra Mundial, Harley entró en la Gran Depresión como el mayor fabricante de motocicletas del mundo. El crecimiento de la empresa en estos años es nada menos que espectacular; desde construir su primera fábrica en 1906 hasta gobernar el mundo 14 años después es una hazaña increíble en los libros de cualquiera. Claramente estaban haciendo algo bien. Frota eso. Estaban muy bien haciendo todo derecho.

1936 Harley Knucklehead en crema y azul
Una Harley Knucklehead de 1936. Podría decirse que es la mejor Harley jamás fabricada. Fuente de imagen: Harley Davidson

Y mientras la depresión pateó harley’s las ventas al borde de la acera a principios de los años 30, aun así se las arreglaron para crear una rama industrial de la planta de energía del negocio, y abrieron una nueva planta en Japón para arrancar. Luego vino el ‘Cabeza hueca‘ motor de 1936. De nuevo, un nombre que quedaría escrito en los libros de historia del motociclismo. Y poco después, la Segunda Guerra Mundial vería pedidos militares más lucrativos que los inundarían con mucho trabajo: fabricar 90,000 unidades de sus modelos WL y WLA.

Uno de los dos únicos fabricantes de motocicletas estadounidenses que sobrevivieron a la guerra, su racha de buena suerte continuó hasta la década de 1950. Esto se debió en gran parte a más pedidos militares para la guerra de Corea y al auge económico general que disfrutó Estados Unidos gracias a las enormes ganancias de la Segunda Guerra Mundial (sin el correspondiente impacto económico que sufrieron muchos de sus aliados, gracias a todos esos bombardeos y saqueos).

Una WLA Harley de la Segunda Guerra Mundial en verde oliva y con carteras de cuero
Una WLA Harley de la Segunda Guerra Mundial. ¿La primera Panamericana? Fuente de imagen: silodromo.com

Entonces, con más de 40 años y aún fuerte, ahora parecía que Harley era imparable. Añádase a este hecho la aparición de estos nuevos tipos de ‘bikers’.

Con un grupo de hombres y mujeres ex-militares ahora de vuelta a casa después de la guerra y buscando algo de diversión para igualar la lucha contra los alemanes, la disponibilidad de Harleys baratas ex-militares y sus bolsillos llenos de dinero en efectivo, muchos de ellos comenzaron a pasar el rato en fines de semana juntos y montando motocicletas por algo que hacer. Harley no solo tenía una marca legendaria, ahora también tenía un movimiento social de base detrás de ellos. Hable acerca de dorar el lirio.

La infame imagen 'Drunk Biker' de los '47 Hollister 'Riots'
¿Nacimiento de la cultura ‘Motero’? Harley estuvo allí en el ’47. Fuente de imagen: Crónica de San Francisco

Por supuesto, los años 50 y 60 en Estados Unidos también vieron el surgimiento de la cultura corporativa. Las empresas que anteriormente estaban dirigidas por familias con el cuidado y la atención que solo los fanáticos obsesivos pueden brindar ahora se vieron a sí mismas como responsables ante los accionistas y el todopoderoso dólar.

Harley-Davidson, en un intento de hacer más gastando menos, comenzó un programa de ‘diversificación’. El primer movimiento aquí fue la compra por parte de Harley del cincuenta por ciento de la división de motocicletas del fabricante de aviones italiano Aermacchi, sin duda en un intento de ampliar rápidamente su gama de motocicletas y atraer a una gama más amplia de clientes.

Una Aermacchi HD Sprint Scrambler del 67
Una Aermacchi HD Sprint Scrambler del 67. Bonita moto, pero ¿alguna vez iba a vencer a los japoneses? Fuente de imagen: silodromo.com

Se produjeron muchas travesuras corporativas y, en 1969, toda la empresa se vendió a la empresa American Machine and Foundry de White Plains, Nueva York. La gerencia de AMF rápidamente comenzó a ‘racionalizar’ el negocio, principalmente tomando atajos frenéticamente y despidiendo personal.

Los resultados no se acercaron a lo que esperaba la gerencia de AMF. En cambio, ahora tenían bicicletas caras, mal hechas y de bajo rendimiento, junto con una avalancha masiva de los fabricantes japoneses con los que lidiar.

Al igual que descubrir un ninja en su casa durante un gran ataque de intoxicación alimentaria, Harley fue realmente atrapada con los pantalones bajados. Como era de esperar, estaban al borde de la bancarrota a principios de la década de 1970 y existiendo mes a mes. Es a partir de esta era que se originó el apodo de “Hijo con dificultades”. La calidad es lo último que tiene en mente cuando vive al día.

Una Harley-Daviidson '77 'Edición Confederada'.
Una ‘Edición Confederada’ del ’77. ‘Yee-Har!’ gritaron los rednecks. Fuente de imagen: mecum.com

Azotando al cerdo muerto durante los siguientes 10 años mientras saltaba de un desastre a otro, su supervivencia no tenía dudas debido a su legado duradero y fue ayudado por cosas como la película. Jinete facil encerrando su fama aún más en la cultura pop globalmente dominante de Estados Unidos.

Además, ese aspirante a motociclista no estadounidense que vive en el extranjero y que tanto deseaba una Harley no conocía nada diferente. ¿Cómo podría una leyenda como la estadounidense Harley-Davidson no estar a la altura de sus expectativas?

La marca recibió un salvavidas en 1981, cuando un grupo de 13 inversionistas encabezados por Vaughn Beals y Willie G. Davidson compraron los restos humeantes del antiguo gigante por $80 millones. Esta nueva era de Harley también se vio favorecida por el hecho de que la administración Reagan acordó agregar aranceles a ciertas motocicletas japonesas. Hasta aquí el “gobierno pequeño” de los republicanos y la economía del laissez-faire, supongo.

Una Harley-Davidson Sportster 'AMF' de 1981 en naranja quemado
Una Sportster de principios de los 80. Lo peor de los años de AMF. Fuente de imagen: hotcars.com

La recién creada junta directiva de Harley lanzó un programa de renacimiento que giraba en torno a revivir modelos de gloria pasada junto con una revisión completa de la empresa para garantizar que sus procesos de fabricación, administración y diseños estuvieran a la altura.

Por supuesto, el rejuvenecimiento no sucedería de la noche a la mañana. La empresa sufriría los daños causados ​​por AMF durante muchas décadas. De hecho, todavía tienen que luchar contra la mala prensa hasta el día de hoy. Y de ninguna manera estaban fuera de peligro todavía, ni por asomo.

El Buell XB12R en rojo
El Buell XB12R. Tan cerca pero tan lejos. Fuente de imagen: Buell

Si bien la exitosa introducción de la GordoDina y Softail Los modelos sin duda los ayudaron mucho, los últimos 30 años también los verían comprar, y luego deshacerse, de la marca de bicicletas deportivas Buell, hacer algo muy similar con mv agusta, inicie y luego cancele muchas operaciones de producción en el extranjero (incluidas las de India y Australia), sea acusado de manipulación del precio de las acciones, luche contra la crisis financiera mundial, haga frente a las afirmaciones de “bamboleo de la muerte” en varios modelos (incluidas las motocicletas de la policía) y luche en las batallas. con sindicatos. Y me atrevo a mencionar el Varilla en V? Mejor no, creo.

La motocicleta básica 'Street 500' de Harley-Davidson.
Una Street 500. Exactamente lo contrario de lo que debería ser una Harley. Fuente de imagen: Harley Davidson

Hoy en día, Harley-Davidson sigue siendo una marca que parece estar mirando hacia atrás a las glorias pasadas mientras intenta encontrar su camino hacia el futuro. La revelación de sus Motocicleta eléctrica LiveWire fue a la vez impresionante y también sumamente confuso.

Si bien su apariencia era impactante y su valentía al empujar los límites podría vincularse directamente con aquellas decisiones audaces que llevaron a las victorias de Otto Walker en 1915, también dejó a un ejército de fanáticos rascándose la cabeza, preguntándose por qué su amada Harley alejarse tanto de las bicicletas que los hicieron famosos. ¿Una Harley eléctrica? ¡Eso es un sacrilegio!

Lo mismo podría decirse del modelo el-cheapo ‘Street 500’ de la marca, que se vio empañado por una calidad de construcción inferior a la media y un caso severo de tratar de complacer a las masas mientras perdía de vista los valores fundamentales de la marca. Y en cuanto a la panamerica, el jurado probablemente todavía esté deliberando sobre la bicicleta, pero ¿alguien realmente estaba pidiendo a gritos una Harley Davidson todoterreno? Sólo el tiempo dirá.

una Harley Davidson Sportster Custom de mediados de la década de 1960
Una Sportster HD personalizada de los años 60. Ahora ESO es de lo que estoy hablando. Fuente de imagen: Máquinas que sueñan

Para cerrar la discusión, relataré una breve historia mía. Como alguien que es bastante tibio en todo el asunto de Harley, recientemente me reuní con un amigo y constructor de bicicletas que acababa de poner su Harley Sportster de 1960 con caja de repuestos en el camino nuevamente (en la foto de arriba).

Esperando no sentir nada, la bicicleta me voló casi al instante; despojado de sus excesos y repintado en naranja brillante, quería hacerle una oferta para comprarlo allí mismo. Bajo, limpio, como un niño abandonado y con una innegable vibra de corredor de chico malo de los años 50/60, fue un verdadero testimonio de lo que Harley puede lograr cuando se pone las correas y mantiene la vista en la pelota.

Queridos fantasmas de William S. Harley y Arthur Davidson; más de esto si estás escuchando, por favor.



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